[FRENCH] Dans la gamme de Tower Comics, T.H.U.N.D.E.R. Agents n’est pas le seul titre qui se rapporte au genre super-héroïque. Produit par Samm Schwartz, et non par Wally Wood, Undersea Agents est clairement une publication sœur même si les deux équipes ne se croiseront jamais durant leur run initial.

Le Lieutenant David Jones est un pilote de l’US Air Force à qui ses supérieurs demandent de couler le Gettysburg, un porte avion de la marine américaine ! Après avoir réalisé sa mission avec une grande incompréhension, il apprend qu’une organisation a déjà capturé une douzaine de navire de toutes nationalités et que sa mission avait pour but d’éviter que cela se reproduise avec le Gettysburg. L’équipage était de toute façon déjà mort à cause d’une attaque au moyen d’un gaz toxique qui précède les captures.

Afin de poursuivre sa mission, le Lieutenant Jones est affecté par le président lui-même aux United Nations Department of Experiment ans Research Systems Established at Atlantis (U.N.D.E.R.S.E.A.). Après un voyage avec le sous-marin Arotica, il découvre le centre de recherche secret du Doctor Weston qui est une véritable ville sous-marine. Celui-ci lui explique qu’il a toujours été obsédé par la légende d’Atlantis et qu’il a cherché toute sa vie l’emplacement de la ville engloutie. Il a construit ce centre secret sur les ruines de ce qu’il pense être l’Atlantis historique. Cette expérience est financée par les United Nations comme le T.H.U.N.D.E.R. et ses membres sont les U.N.D.E.R.S.E.A. Agents dont le Lieutenant Jones va devenir l’emblème.

Il a été plus spécialement choisit pour son aptitude à combattre le Doctor Fang. Il s’agit d’un grand savant qui a longtemps cherché le continent disparu de Lemuria comme le Doctor Weston cherchait Atlantis. Il finit par réussir mais au contraire du Doctor Weston il ne découvrit pas que des ruines. En effet, le continent de Lemuria était toujours habité par des hommes amphibies. Le Doctor Fang réussit à soumettre ce peuple et dispose donc d’une quasi-domination des fonds marins et vise maintenant la domination du monde. C’est lui qui est responsable de la capture des douze vaisseaux disparus.

L’U.N.D.E.R.S.E.A. a été chargé de l’arrêté grâce notamment au moyen d’une combinaison révolutionnaire créée par le Doctor Weston. Cet équipement utilise les découvertes de l’U.N.D.E.R.S.E.A.. La technologie de la combinaison repose sur un cercle à pression qui peut supporter 1.500 kilos par pouce carré. Elle est constituée de milliers de cercles qui permettent à son porteur de descendre à n’importe quelle profondeur. Le tissu est composé de molécules qui décomposent l’oxygène de l’eau et permet de respirer sans bouteille d’oxygène. Elle dispose également d’une minuscule batterie qui se recharge par électrolyse et dégage assez d’énergie pour propulser son porteur à une vitesse incroyable. Elle permet également de chauffer le scaphandre.

Jones a été désigné pour devenir le premier porteur de la combinaison et lutter contre le Doctor Fang. Il dispose également de quelques autres innovations comme des balles à secousse qui lancées dans l’eau provoque l’étourdissement des adversaires.

Le jeune enseigne Skooby Doolittle est affecté par le Doctor Weston pour faire équipe avec Jones. Mais dès leur première sortie ils sont attaqués par le Doctor Fang qui les laisse pour mort. Ils seront secourus et aidés par Renata Del Mar (et son ami Kort), une jeune femme dont le père était un ami du le Doctor Weston et qui est mort à cause du Doctor Fang. Tous ensembles seront capturés par le sinistre Doctor Fang mais arriveront à s’enfuir de Lemuria en volant une des soucoupes sous-marine de leur ennemi.

La lutte contre le Doctor Fang tournera d’ailleurs court lorsque Lemuria explosera visiblement du fait d’un accident lors d’une expérience. Mais le Doctor Fang a réussi à s’enfuir avant l’explosion et à se réfugier dans une base de secours d’où il lancera sans succès une nouvelle attaque contre Atlantis au moyen d’un robot en forme de pieuvre géante doté d’un émetteur à ultrasons qui pousse les créatures marines a attaqué les bateaux. Mais il trouvera la mort à la fin de cet épisode dans lequel apparaît toujours Renata Del Mar (mais sans Kort) qui a intégrée l’U.N.D.E.R.S.E.A..

Comme beaucoup de titre de Tower, Undersea Agents pâtira d’un manque certain de continuité. L’explosion de Lemuria sans que toutes les possibilités scénaristiques n’aient été exploitées est symptomatique. Le titre sera ensuite rapidement réorienté vers le style super-héroïque. Ainsi, dans un épisode Renata Del Mar est capturé par le Roi Mydas. Il s’agit encore d’un aventurier rêvant de conquérir le monde. Pour ce faire, il récupère les cargaisons d’or de navires qui ont fait naufrage. Le Lieutenant Jones se lance à son secours et est exposé à des radiations alors qu’au même moment une anguille électrique le touche. Le mixte de ces deux événements combiné avec les composants de la combinaison du Doctor Weston vont transformer Jones en générateur électromagnétique lui permettant toute sorte d’action.

Malgré ses pouvoirs, les intrigues des épisodes suivant resteront assez classiques. Le Lieutenant Jones combattra à la fois des dangers sous-marins comme des Baleine Panthère ou son lot de saboteurs (communiste bien entendu) et d’espions comme le Doctor Mayhem (nom que nous retrouverons chez un autre vilain de Tower Comics). Si Renata Del Mar disparaitra (son rôle d’intérêt amoureux ne sera jamais développé, encore un exemple du peu de suivi éditorial), Skooby est toujours là. Le titre comportera même au moins une aventure solo de Skooby à la fin de laquelle il est officiellement intronisé dans le cercle des U.N.D.E.R.S.E.A. Agents. Il se liera également d’amitié avec un dauphin appelé de manière extrêmement originale Dolph (une série américaine sous-marine sans son clone de Skipper est impossible). Skooby sera capturé par le Doctor Zomba (un scientifique également asiatique). Comme son nom l’indique, il contrôle une armée de zombie et c’est grâce à Dolph que Skooby sera sauvé. Mais comme tout bon sidekick qui se respecte, Jones le tirera régulièrement des situations dangereuses dans lesquelles il s’est glissé reprenant ainsi le flambeau de Jimmy Olsen (l’incontournable épisode de transformation en monstre sera bien entendu publié).

Au cours de ses aventures, les U.N.D.E.R.S.E.A. Agents découvriront les Manaiians, une autre race d’homme amphibie qui leur demanderont secours contre Tyro, l’assistant lémurien du Doctor Fang qui a récupéré l’émetteur à ultrasons qui pousse les créatures marines a attaquer afin de déposer le jeune roi des Manaiians.

Le prochain changement viendra de l’espace puisque U.N.D.E.R.S.E.A. découvrira que des envahisseurs extraterrestres ont établis une base secrète sous-marine dans le but de conquérir le monde. Heureusement, grâce à Skooby l’invasion sera stoppée car il a compris que les extraterrestres ne supportent pas l’eau salée. Avec l’aide d’un autre U.N.D.E.R.S.E.A. Agents, le mystérieux Merman, Jones (qui encore une fois restera totalement inexploité) détruira la flotte d’invasion vénusienne.

Il sera également confronté, comme de nombreux autres personnages des T.H.U.N.D.E.R. Agents, à son double créé par un savant fou qui s’introduit dans la base du Doctor Weston pour essayer de le remplacer.

Le prochain changement sera double. Premièrement, la série est reprise aux dessins par le grand Gil Kane et change donc de style. Pour accompagner ce changement, le Doctor Weston mènera une expérience périlleuse sur le Lieutenant Jones. Mais il survit et se voit doté de pouvoir encore plus important. Comme si tout cela n’était pas suffisant, Jones peut également compter sur une autre invention du Doctor Weston. Il s’agit d’un sérum agrandissant qui décuple la force du Lieutenant Jones.

Il découvre alors la ville d’Antor habitée par une race d’humain amphibien très en avance scientifiquement et qui a décidé de s’exiler dans les profondeurs plutôt que d’assister à la cruauté de l’humanité. Découverte est un bien grand mot car en fait il est secouru par certains de ses habitants. Il y rencontre Xlor mais surtout Elysse (dont nous pouvons imaginer qu’elle « remplace » Renata Del Mar) une superbe jeune femme. Malheureusement, les habitants d’Antor vivent en autarcie et refusent de le laisser partir. Mais finalement, le Lieutenant Jones reviendra à la surface en attirant un monstre des profondeurs pour sauver Antor.

La série qui devient un véritable fourretout s’arrête alors à son sixième numéro mettant ainsi fin à toute expérimentation. Le personnage du Lieutenant Jones, véritable Aquaman du Tower Universe, reviendra ultérieurement lors des revivals du début des années quatre-vingt.

En France, la série sera publié dans le magazine hebdomadaire Mandrake Mondes Mystérieux (publication cousine du Fantôme Aventures Américaines) entre les numéros 102 à 109. Le lecteur français a sans doute dû être furieux lors de son lancement. En effet, Mandrake Mondes Mystérieux n° 102 publie la première histoire d’Undersea Agents #1 (Sink The Carrier Gettysburg) ainsi que les 2 premières pages de l’histoire suivante (Undersea Agent Meets Dr. Fang). Mais Mandrake Mondes Mystérieux n° 103 ne publie que les 8 dernières pages de la troisième histoire (The Escape From Lemuria). Manque donc 20 pages en plein milieux du premier story arc. Elles ont soit complétement disparues suite à un problème de production soit été publiées isolément dans une autre publication des Editions des Remparts. Malheureusement je n’ai pas réussi à découvrir laquelle. Si l’un de nos lecteurs à l’information elle sera la bienvenue. A noter que le seul livre de référence en français (Tous les T.H.U.N.D.E.R. Agents et les Tower Comics de Francis Saint Martin aux Editions de l’Hydre) fait l’impasse sur les Mandrake Mondes Mystérieux.

Malgré cela, la série continuera puis sera reprise dans Tonnerre. Presque toutes les périodes seront représentées mises à part le voyage sur Venus. Il faut dire que vu le fouillis que la série était devenue en peu de temps, ce n’est sans doute même pas une politique assumée mais le résultat du hasard.

[Jean-Michel Ferragatti]