Oldies But Goodies: Planet of Vampires #1 (Fv. 1975)

16 avril 2011 Non Par Comic Box

[FRENCH] Aux alentours de 1972-1975, les comics furent pris d’une soudaine envie de nous montrer la fin du monde. Ou plus exactement ce qui se passerait aprs la chute de la civilisation. Sous l’influence de films comme Planet of the Apes (la Plante des Singes) ou Omega Man (en VF: « Le Survivant« ) Kamandi, Killraven ou Deathlok allaient prendre un certain plaisir placer l’action dans un futur o New York n’tait plus qu’une ruine gigantesque tandis que l’humanit avait replonge dans la barbarie. Chez Atlas, Planet of Vampires allait pousser encore les choses un peu plus loin, avec le potentiel d’tre le Walking Dead des seventies.

La couverture de Pat Broderick, encre par Neal Adams, annonait la couleur avec un sous-titre explicite. Planet of Vampires, c’tait « Un monde devenu FOU ! Six astronautes reviennent sur Terre et la dcouvrent dirige par des vampires !« . Deux des hros, dans des tenues trs techno, pointaient leurs armes de manire dynamique tandis que dans le fond de l’image on voyait un improbable mlange : des ruines, un champ de force, des vaisseaux volants tirant sur une foule portant des lances. Il y avait de quoi balayer large…

Il faut dire qu’Atlas Comics avait t lanc par la famille Goodman aprs que celle-ci ait perdu le contrle de Marvel. Le patriarche, Martin Goodman, avait vendu ses parts en pensant que son fils resterait en place. Les nouveaux propritaires de Marvel ne l’avaient pas entendu ainsi. Le fils rapidement dbarqu, toute la famille Goodman avait vcu la situation comme une trahison et avait dcid de lancer une nouvelle socit, forte de plusieurs dcennies d’exprience. Et il faut dire que les Goodman avaient un beau carnet d’adresses d’auteurs, avec des gens comme Steve Ditko, Neal Adams ou Howard Chaykin. Assez vite la ligne d’Atlas allait voir le jour en singeant ce que DC (ou surtout Marvel) pouvait publier. Le choix allait d’tre de privilgier des titres de genres. Le Phoenix d’Atlas tait une certaine rcriture de Green Lantern, le Destroyer tait un peu comme un Spider-Man ou un Daredevil plus cynique. L o Marvel avait Conan, Atlas rpondait par des sries comme Wulf ou Iron Jaw. Et souvent avec un certain sens du « mash-up ». Iron Jaw, par exemple, tait le portrait crach de Conan… sauf que sa mchoire avait t remplace par une prothse en forme de pige loups. Dans cette logique, on voit bien comment Planet of Vampires a pu tre initi par le scnariste Larry Hama. D’abord il y avait un certain nombre de « rfrents » chez la concurrence (ceux dont nous parlions prcdemment, les Kamandi, Killraven ou Deathlok). Ensuite videmment, il y a le modle de la Plante des Singes. Expliquer Planet of Vampires, c’est facile : C’est comme la Plante des Singes mais avec des vampires…

21 avril 2010. Vous allez me dire que c’tait il y a un an mais pour les auteurs et les lecteurs de 1975 c’tait bien entendu un futur situ presque une gnration et demi de distance. Il faut donc voir ce 21 avril l comme une date d’anticipation… Ce jour-l, la mission Aries VII revient vers la Terre aprs une mission de cinq ans. Toute ressemblance avec le fait que le vaisseau Enterprise de la srie Star Trek tait lui aussi lanc dans une mission d’exploration de 5 ans n’est sans doute pas accidentelle. Ce nom d’Aries est, comme on le verra plus tard, une indication que la mission a concern Mars. Mais les astronautes ont un problme autre que l’exploration de l’espace alors qu’ils rentrent au bercail. Alors que le vaisseau Aries VII se prsente l’entre dans l’atmosphre, aucune indication ne leur est donne. La base ne rpond pas. Le capitaine de la mission, Chris Galland, prend alors la dcision de faire un atterrissage «  l’aveuglette » et demande (plutt schement) son pouse, une jolie blonde, de calculer leur trajectoire d’entre dans l’atmosphre. Au passage on notera qu’il existe une forte ressemblance entre les tenues de l’quipage Aries et l’uniforme port par ailleurs par le Deathlok de Marvel (cr un an plus tt), avec le mme col large et carr, la mme fermeture centrale et des gants trs similaires. Il n’y a gure que les couleurs qui changent. La scne nous permet de faire connaissance avec les occupants du vaisseau. Il y a donc Chris et son pouse, Elissa, mais aussi un second couple : Craig et Brenda (tous les deux noirs avec des coupes afro qui ne font pas vraiment 2010 mais bien 1970). Le dernier homme bord est Ben, visiblement le plus g du groupe. Et Ben ralise que quelque chose ne va pas, que l’endroit slectionn pour l’atterrissage est couvert d’eau. Il faudrait changer de lieu. Mais Chris explique qu’ils n’ont plus le temps. Il va falloir amerrir.

En approchant du but, Chris ralise qu’ils vont se poser non loin de Coney Island, au large de Brooklyn. Et on peut noter une certaine incohrence scnaristiques dans les mthodes de l’quipage. Car mme en admettant que le contact soit rompu avec le control au sol, comment imaginer qu’un groupe d’astronautes pourrait tre assez irresponsable pour se poser dans une zone en thorie si peuple ? Chris avait raison d’tre sec avec sa femme : Elissa est visiblement une tanche quand il s’agit de calculer une trajectoire d’. O elle est inconsciente. Tout a pourrait bien sr donner un intressant change entre les personnages si, d’une part, le scnario de Larry Hama prenait conscience de l’erreur. Et surtout si l’attention des astronautes n’tait pas immdiatement attire par ce qu’ils aperoivent par la fentre de leur habitacle. Une ville en ruine, avec tous les gratte-ciels ravags. Les hros s’tonnent de retrouver l’Amrique dans cet tat. Ce qui implique l aussi une autre bizarrerie du scnario : la rupture du contact entre la Terre et Aries VII ne remonte visiblement pas hier. Un vaisseau serait-il capable de revenir de Mars sans aide au sol ? Sans doute que dans l’esprit du Larry Hama de 1975 l’quipement des astronautes de 2010 le leur permettrait. Mais la scne o l’Aries VII se pose dans les eaux, sur fond de ville ravage, nous ramne nouveau vers le modle qu’est Planet of the Apes (avec une scne d’amerrissage du vaisseau de Charlton Heston).

Chris explique que, juste avant que le contact soit rompu, deux annes plus tt, on leur avait dit qu’une guerre tait en train de se dclarer. Les astronautes ne s’attendaient pas retrouver les choses dans un bel tat, surtout aprs la rupture des communications. Mais ils ne pensaient pas que les choses en seraient ce point. Finalement l’quipage quitte la fuse bord d’un cano gonflable, en esprant qu’il reste des survivants. Mais quand ils arrivent sur une plage, Ben est abattu sauvagement par une flche. Quelques secondes aprs leurs premiers pas sur le sol ils ne sont plus que quatre (c’est dire les deux couples). Ce qui fait d’ailleurs penser que soit il y avait quelqu’un chez Atlas qui ne savait pas du tout compter, soit l’histoire initialement prvue avait un cours diffrent puisque la couverture faisait bel et bien tat de six (et non pas cinq) astronautes. Mais les voil dj un de moins. Forcment Chris et les autres se retournent pour voir leurs agresseurs et dcouvrent une foule barbare, faon New York 1997 ou les Guerriers du Bronx. Le leader de la bande excite ses troupes en leur expliquant que les nouveaux arrivants (les astronautes, donc) sont sans doute des « Domies » et qu’il y a de la tuerie de suceurs de sang au programme. « Domies » ? « suceurs de sangs ?« . Chris n’y comprend rien. Mais les autres ont le nombre pour eux.

Mais heureusement la foule hostile est panique l’apparition d’une sorte de vhicule dans le ciel : « Dispersez-vous ! C’tait une salet de pige « Domie » ! Un « flotteur » approche !« . Et il est certain qu’ils font bien de dguerpir car les occupants de l’engin (reconnaissables des uniformes violets) tirent des rafales sur ceux qu’ils appellent des sauvages. L’quipage du « flotteur » enjoint alors les astronautes monter avec eux : « Venez vite ! Ces vermines seraient prts sacrifier cent d’entre eux juste pour tuer l’un d’entre nous !« . Sans se faire prier Chris et son quipe acceptent l’invitation. A bord du flotteur, ils dcollent dans le ciel tandis qu’un des utilisateurs du flotteur continue de tirer sur la foule : « On ne tuera jamais assez de ces animaux ! Ils se reproduisent comme des mouches, vous savez !« . Chris observe cependant la scne d’un air un peu pinc, apprciant peu l’usage inutile de la force : « Ces gens peuvent avoir t rendus brutaux par les circonstances mais ils restent des tres humains…« . Le conducteur du flotteur lui objecte alors que les astronautes ont t absents longtemps et que s’ils savaient tout ils ne diraient pas a. Puis, en survolant New York, ils approchent d’un gigantesque dme dor. Le conducteur explique qu’il y a deux ans, avec l’Empire State Building comme axe, puis poursuit en prcisant : « Nous avons dtect l’approche de votre vaisseau et quelqu’un, aux archives, s’est souvenu de la mission martienne. Nous aurions du vous contacter mais la ionosphre s’est tellement rchauffe avec des lectrons librs par les ttes nuclaires pendant la guerre… que nous n’avons pas pu« . Les astronautes comprennent que cela explique les deux ans de silence radio…

Leurs guides les dposent l’intrieur du, en les informant que le « Proctor » ne tardera pas les recevoir. Les quatre astronautes survivants sont trs tonns de dcouvrir une vritable ville futuriste. Mme l’air est pressuris. Craig ne peut s’empcher de demander quoi le sert. Qu’est-ce qu’ils gardent l’intrieur ? Mais l’un des guides en violet objecte : « Ce n’est pas qu’on garde des choses l’intrieur, c’est qu’on conserve les sauvages l’extrieur. Il n’y a rien que ces animaux aimeraient mieux que nous entraner tous leur niveau de dgnration. Ce dme est l’un des derniers bastions de la science et de la civilisation. Nous devons le dfendre tout prix !« . Et toute la discussion a t observe de loin, travers des camras, par un individu fumant un cigare. Le guide explique qu’au temps de la guerre, le Proctor tait la tte d’une grande corporation industrielle. Quand les responsables de l’tat et de l’arme ont pris la fuite, lui est rest et a organis la construction du Dme pour prserver la civilisation. Quand les astronautes arrivent devant le Proctor c’est, sans surprise, l’homme mystrieux qui les regardait via les camras.

Et l’industriel ne perd pas de temps leur expliquer qu’il est trs intress par les rsultats de leur expdition, que toute nouvelle information serait un vritable trsor pour les archives du. Mais Chris est peu loquace. oui, ils ont bien men une mission pour dterminer s’il y avait de la vie sur Mars et ses satellites, en particulier Phobos. Seulement le Docteur Ben Levitz, qui menait les expriences, est l’homme qui a t tu plus tt sur la plage. L’quipage se prparait se poser sur Mars mme, quand les transmissions terrestres ont fait tat d’une guerre entre les grandes puissances. Puis plus rien. Les astronautes ne savaient mme pas s’il restait quelque chose de vivant sur Terre. Aprs avoir attendu des ordres pendant des semaines, ils calculrent qu’ils devaient imprativement entamer le retour vers la Terre, sous peine de ne plus avoir assez de ressource plus tard. En un sens ils ne s’attendaient pas trouver autant de vie en arrivant. Et trs certainement pas quelque chose d’aussi perfectionn que le. Le Proctor est tout dispos donner des dtails sur le mais Chris le coupe. Lui, ce qui l’tonne, ce sont ces supposs sauvages qu’on garde l’extrieur. Le Proctor botte en touche en expliquant que tout a sera bien mieux expliqu par la projection d’un film aux archives… Et qu’en attendant on va les conduire dans leurs quartiers. La discussion est donc courte mais Chris est sur ses gardes. Quelque chose ne tourne pas rond… La question des sauvages est vite nouveau dactualit puisque alors quon les mne ces fameux quartiers, les astronautes croisent dautres soldats du qui portent un prisonnier (un sauvage, donc) vers ce quils appellent les installations dendoctrinement . Mais l aussi Chris tique. Le prisonnier a lair tout simplement trop terrifi. Quentendent-ils rellement par endoctrinement ? . Mais l aussi le soldat botte en touche : Oh, rien de vraiment horrible Cest juste que ces animaux sont tellement habitus leurs existence dgrade que la simple pense dune vie ordonne les effraie . Bon, bien sr, le point faible dune srie comme Planet of Vampires, cest quavec un titre comme celui-l le lecteur na pas trop de mal deviner quil y a du vampirisme dans lair Chris (qui na pas connaissance de son statut de hros de comics et na donc pas vu le titre sur la couverture) sent quand mme le coup fourr quelque part. Il murmure son pouse et ses amis de faire comme ci , en attendant une occasion den savoir plus. Ils sont cependant interrompu par un crie dagonie. Et comme le souligne judicieusement Brenda Les gens crient comme cela seulement quand ils sont en train de mourir ! .

Du coup, il nest plus question de faire semblant. Les astronautes courent au font du couloir et dbouchent sur une sorte de laboratoire. Ils sont horrifis en dcouvrant une sorte de chane de production destine extraire les fluides corporels des tres vivants. Et Chris de scrier : Cest pour cela que les Sauvages de la plage nous traitaient de suceurs de sang quand ils pensaient que nous tions des gens du ! Ceux du sont des vampires industrialiss ! . A ce stade on notera que la rvlation du vampirisme propre la srie a des intonations semblables certains aspects du film Soleil Vert (1973). Ce qui est ironique car finalement si on rduit la formule qui compose Planet of Vampires a une addition dlments tirs de la Plante des Singes, Le Survivant et Soleil Vert, on obtient une portion de la filmographie de Charlton Heston. Il faut croire que Larry Hama en tait grand fan. Pour en revenir lhistoire, les gens du laboratoire sont catastrophs que des intrus aient dcouvert leur secret et dcident de les abattre avant quils ne schappent. Ce sont les soldats vtus de violet qui sinterposent en expliquant que lquipage de Chris sont dimportants spcimens

Chris en a assez entendu (et de toute manire le terme spcimen naugure rien de bon). Il dgaine alors son pistolet automatique (car visiblement la tenue de tout bon astronaute de 2010 inclut une arme feu porte la hanche) et fait feu aussi bien sur les laborantins que sur les soldats : Je ne sais pas pour vous mais je pense quil est temps quon se barre dici . Craig acquiesce, non sans prendre le temps de casser les dents un des blesss : Voyons si tu pomperas du sang priv de ta dentition, lhorreur . Dautres troupes arrivent et, utilisant les armes de leurs adversaires dj vaincus, les astronautes deviennent un vritable dtachement militaire, tirant sur tout ce qui bouge. Dautant quils ralisent que, dans la panique, un des laborantins est sur le point dteindre la chane de production, ce qui tuerait tous les sauvages qui y sont attachs. Aprs stre assur que les Sauvages ont bien compris que les quatre astronautes sont de leur ct, Chris les relche et leur confie des armes. Plutt que tirer sur les gardes, les Sauvages prfrent cependant dtruire les machines de vampirisme.

Heureusement pour les quatre hros les Sauvages ne sont pas des ingrats. Lun dentre eux, se prsentant comme Bruiser Culhane le Seigneur de guerre des Assassins de Bay Ridge , les remercie pour les avoir sauv. Il propose de leur montrer comment schapper du. Et Chris et les autres ne demandent pas mieux quchapper Proctor et toute sa bande. Forcment cest ce moment que Proctor et dautres soldats arrivent. Le chef du essaie de raisonner les astronautes. Daprs lui tout serait du un malentendu. Les astronautes auraient simplement vu certaines choses auxquelles ils ntaient pas prpars : Pendant la guerre, certaines armes chimiques et biologiques furent employes qui affectrent chaque personne vivante sur Terre, dune manire o dune autre. Notre intrt pour lquipage dAries VII vient du fait que vous tes les seules personnes la surface de la plante qui naient pas t teintes par lholocauste ! . En fait Proctor explique que les Sauvages, qui rodaient lextrieur, ont finit par dvelopper une immunit naturelle contre les nouvelles maladies. Mais que ceux qui sont rests labri nont pas dimmunit et sont donc vulnrables : Avec le temps nous avons dcouvert quun srum pouvait tre extrait du sang des Sauvages et une dcision thique fut prise ! Aprs tout, nous, gens du Dme, sommes les garants de la civilisation tandis que les Sauvages sont tombs au niveau des animaux .

Et l, en entendant traiter des tres humains danimaux, Craig, lastronaute noir, entre en mode blaxpoitation et scrie que ce genre de discours cest du bull (ou si vous prfrez du bullshit mais sans doute quen 1975 Atlas Comics ne voulait pas de mots trop forts dans leurs revues). Bruiser Culhane tombe daccord avec lui et propose : Tirons sur ces Domies et barrons nous ! . Et Craig nest que trop content de faire feu dans le tas Puis il propose Chris une sparation. Lui et Brenda attireront une partie des troupes ennemies vers les tages suprieurs tandis que Chris, Elissa, Bruiser et dautres pourront schapper par les niveaux infrieurs. Rapidement le groupe de Chris arrive fuir par une conduite daration, gagnant finalement les rues extrieures au Dme. Une fois dehors, ils peuvent observer le haut du Dme et saperoivent que Craig a dbut une vritable bataille arienne (sans doute avec un flotteur). Ce qui ntonne pas Chris : Craig tait un pilote de combat hors normes avant dtre slectionn pour la mission martienne.

Mais Bruiser les interrompt. Ils nont pas le temps de rester bayer aux corneilles. Un de ses hommes a retrouv un accs vers le mtro. Cest par l quils vont senfuir. Chris est surpris dapprendre que les rames de mtro ont encore de lnergie. Mais Bruiser le dtrompe. Seuls les rails subsistent. Pour le reste, ils utilisent des wagons propulss lhuile de coude. Chris se demande sils sont tirs daffaire. Bruiser explique alors que dhabitude les Domies ne viennent pas dans les tunnels du mtro, trop propices des embuscades. Mais que dans le cas prsent le Dme leur accorde trop dimportance pour les laisser si simplement. Ils les poursuivront sans doute. Heureusement Bruiser a un plan. Arrivs Brooklyn, le chef de guerre, Chris et Elissa descendent du wagon tandis quun autre homme continue demmener leur vhicule plus loin sur la ligne, en guise de leurre. Une fois dehors, Bruiser explique quen longeant les buildings ils devraient passer inaperus, mme par rapport aux patrouilles ariennes.

Mais ils sont interrompus par un javelot artisanal qui vient se planter devant eux. Une foule arrive. Bruiser les prvient alors que a va tourner mal : Cette grosse limace qui descend la rue est Bad Lenny Siegle en personne ! Et cette meute de costauds derrire lui ce sont les gars de Myrtle Avenue ! On dirait quils ont eu une dure journe battre les vieilles femmes ! . On laura compris, Bruiser ne porte pas vraiment Bad Lenny et les gars de Myrtle Avenue dans son cur. En fait ce sont des rivaux et quand Bad Lenny le reconnat, il tire dabord et pose des questions ensuite. Les hommes du seigneur de guerre sont neutraliss, tandis quElissa se serre peureusement contre son poux : Oh Chris ! Je ne pense pas que mme Bruiser puisse nous tirer de l . Pensif, Chris murmure : Je ne sais pas, Elissa, il a trop lhabitude de la rue pour ne pas avoir une carte dans sa manche . Et ainsi sachve le premier numro de Planet of Vampires. Non, ne tombez pas dans les pommes Je ne vais pas vous laisser pour autant dans lexpectative. De toute manire la srie (tout comme le label Atlas) fut de courte dure. Des problmes de distributions firent que les premiers numros ne se vendirent pas ou peu (malgr le fait que les Goodman soient trs prompts cder leurs droits lexport, ce qui permit Planet of Vampires dtre publie par Lug dans les premiers numros du magazine Titans). La plupart des auteurs ne furent pas pays pour leur prestation, ce qui explique que dans lensemble des titres les scnaristes et la direction du personnage change vers le troisime numro. Lauteur initial refusait de travailler tant quil navait pas reu le paiement du premier numro et, dans certains cas, menaait de bloquer la parution en faisant jouer ses droits sur le personnage. Planet of Vampires naurait donc, en tout et pour tout, que trois numros.

Dans le deuxime pisode, Bruiser arriverait convaincre la tribu de Bad Lenny de limportance de sallier lui et aux astronautes pour livrer bataille aux gens du. Chris utiliserait son expertise militaire pour unir les deux groupes, commenant par leur faire former une sorte de terrain datterrissage nocturne, permettant Craig et Brenda, toujours bord de leur flotteur, de les rejoindre. Il y aurait bien bataille contre le Dme mais dans le combat Elissa et Brenda serait enleves par des soldats : les leaders des vampires comptaient bien saccoupler avec ces femmes non souilles par la guerre bactriologique pour crer une race nouvelle. La couverture montrait dailleurs un des leader en vritable sosie de Dracula (accoutrement compris), personne nayant visiblement pens informer lillustrateur que les vampires de la srie ntaient pas des buveurs de sang doprette. Le deuxime numro sachevait sur Chris et Craig laisss derrire, jurant leurs grands dieux quils iraient librer leurs femmes jusquen enfer sil le fallait. Pour les raisons exposes plus tt, Planet of the Vampires #3 serait produit par une quipe crative totalement diffrente, le dessin tant repris par Russ Heath (tandis que le scnario tait dj pass John Albano depuis le #2). Lhistoire reposait sur Chris et Craig prenant dassaut, eux deux, le Dme dans lide de librer leurs pouses. Le fait est quentre les deux pisodes Albano avait visiblement chang davis sur lutilisation probable des deux femmes. Elles navaient ni t traite comme des spcimens importants (leur statut dans le #1) ni comme des femelles convoites. Les Vampires du Dme staient contents de les installer dans leurs salles dendoctrinement, leur pompant le sang. Si Elissa tait relativement indemne, Chris et Craig arriveraient trop tard pour sauver Brenda.

En un sens la srie perdrait plus que Brenda dans ce numro puisque Craig prfrerait rester seul dans les ruines de la cit, convaincu que le fantme de sa femme finirait par venir le contacter. Chris et Elissa sloignaient donc bord dun flotteur pour tomber en panne bien plus loin, dans une immensit sauvage peuple danimaux mutants. Elissa, attaque par une araigne gante (forcment elle aussi suceuse de sang) serait laisse pour morte (encore que la fin est assez ambigu et quelle aurait aussi bien pu se rvler seulement blesse dans le quatrime pisode sil avait t publi). Il semble que la fin du troisime numro induisait une sorte de virage la Kamandi o on sloignait du ct urbain pour montrer un monde plus sauvage. Une image de preview promettait pour lpisode suivant une revanche des Vampires montrant Chris (mystrieusement runit avec Craig) encercls par des cratures aux dents longues qui ressemblaient beaucoup plus de monstrueux vampires que les habitants du Dme.

Le fait que Chris se retrouver pratiquement seul qui donne la srie un petit ct Walking Dead des annes 70 (deux, peut-tre trois, personnages de la distribution tus brutalement en trois pisodes, sur fond de futur apocalyptique et de communauts faussement utopiques). En un sens cest une srie quon verrait bien ramene de nos jour la manire de Robert Kirkman. Pourtant il y a Plusieurs questions souleves restent sans rponse. Par exemple le fait que Chris vite de donner des dtails au Proctor sur lissue de la mission. La mission Aries VII aurait-elle trouv de la vie sur Mars ? Et puis il y a le vaisseau, rest pos la surface de leau comme un hydravion et que les astronautes ne font pas mine de ramener. Il y a le sort de Brenda et dElissa (lune vampirise mort et dont son mari, Craig, attend un retour qui nest finalement peut-tre pas si impossible que a sur ce monde, a t mordue par une araigne gante mutante, donc en un sens radioactive ce qui ouvre bien des pistes pour un diteur dcid singer Marvel).

Atlas Comics a t relanc il y a quelques mois et a ramen plusieurs sries (comme Wulf). Si les ventes suffisent, il est trs possible que Planet of Vampires bnficie dun reboot (o quune option soit prise au cinma, aprs tout un film Planet of Vampires, ce ne serait pas plus bte que Cowboys & Aliens [1]). On voit mal, en tous cas, comment les intrigues, laisses en plan depuis 1975, pourraient tre poursuivies dans un comic-book. Sauf que dune certaine manire la srie a dj t rincarne sous un autre titre entre-temps Mais l ce sera lobjet dun futur Oldies But Goodies

[Xavier Fournier]

[1] Le titre fut dailleurs utilis pour deux films dhorreur dans les annes 60.