Oldies But Goodies: Adventure Comics #73 (Avril 1942)

27 août 2011 Non Par Comic Box

[FRENCH] C’est la 250me chronique d’Oldies But Goodies ! Et pour l’occasion, retrouvons une cration (ou plutt une recration) de Joe Simon et Jack Kirby qui, sans tre totalement passe sous silence n’est pas, mon sens, reconnue sa juste valeur. A l’poque leManhunter de DC lorgnait ouvertement sur le Captain America que les deux compres avaient cr chez la concurrence. La ressemblance saute aux yeux mais est pourtant rarement souligne…

Dbut 1942, Joe Simon et Jack Kirby, brouills avec Martin Goodman et Timely/Marvel Comics, changrent de crmerie et allrent taper la porte d’un diteur bien plus puissant l’poque : DC Comics. Simon & Kirby avaient dj leur actif un certain nombre de crations parmi lesquelles on comptait Captain America. DC su utiliser le duo en lui confiant un certain nombre de personnages existants ou nouveaux qui avaient la particularit de ressembler une sorte de dconstruction de la formule de Captain America et des Young Allies (l’quipe de jeunes hros diriges par Bucky, l’assistant de Cap). Ainsi donc on retrouva vite Simon & Kirby aux manettes des aventures du Sandman (qui, avec son auxiliaire Rusty, voquait fortement la dynamique unissant Captain America et Bucky), le Guardian et la Newsboy Legion (un hros porteur de bouclier qui ressemblait galement, un autre degr, un Captain America assist de pseudo-Young Allies), les Boy Commandos (des pseudo-Young Allies encadrs cette fois non pas par un super-hros mais par un soldat, Rip Carter, qui ressemblait en un sens Steve Rogers, l’alter-ego de Cap).

Et il y avait enfin, comme quatrime axe de ce dispositif, le Manhunter qui, au demeurant, ne portait pas de bouclier, n’avait pas de pseudo-Young Allies dans les jambes et ne ressemblait pas Steve Rogers). Mais s’il n’y avait aucun de ces points communs (encore qu’on verra plus tard que certains de ces aspects taient l, l’aspect embryonnaire), quel tait le rapport entre le Manhunter et Captain America ? La rponse est vidente ds la couverture d’Adventure Comics #73, premire apparition officielle du personnage. Le Manhunter porte ni plus ni moins que le costume de Captain America dnu de ses particularits patriotiques (toiles, bandes…) et dont on aurait systmatiquement invers les couleurs. Ce qui est rouge chez Cap devient bleu chez le Manhunter tandis que le bleu se transforme en rouge…

A l’origine, Adventure Comics avait abrit (entre autres choses) les exploits d’un simple limier non masqu nomm Paul Kirk. Ce dtective aux aventures assez interchangeables avait t publi partir d’Adventure Comics #58 et jusqu’au 72 sous le titre « Paul Kirk, Manhunter« . Manhunter (« Chasseur d’hommes) n’tait pas un alias distinct utilis par le personnage et s’entendait alors comme un simple sous-titre pour caractriser le hros (un peu l’image de l’expression « l’homme sans peur » qu’on colle souvent derrire le nom de Daredevil). Quand Simon et Kirby arrivrent chez DC et plus spcifiquement sur la srie Adventure Comics, l’diteur dcida de ne pas trop secouer les habitudes des lecteurs et leur demanda d’utiliser des noms dj connus. Ainsi, d’un ct, Simon & Kirby hritrent du Sandman du Golden Age, qu’ils dynamisrent. De l’autre, plutt que d’inventer un personnage au nom original, il fut dcid de reprendre ce terme de « Manhunter » et d’y voir la source un hros masqu.

Petite thorie qui m’est tout fait personnelle (c’est dire pas spcialement construite sur des renseignements glans mais juste une impression, vous tes prevenus) : Visuellement le Manhunter que Simon & Kirby lanaient alors chez DC ressemblait grandement, comme on l’a dit, une version modifie du costume de Captain America, lanc en mars 1941. Paul Kirk le Manhunter avait t publi pour la premire fois en janvier 1941 (Adventure Comics #58, donc). Baptiser « Manhunter » le pseudo-Captain America semble donc rgler deux problmes potentiels face Timely/Marvel : D’une part cela compliquait la tche pour dterminer que le Manhunter tait une copie de Captain America (aprs tout Paul Kirk le devanait de deux bons mois). De plus si jamais Marvel avait vraiment montr les dents, il aurait suffit de modifier le costume et d’encadrer tout a comme un simple changement de tenue pour un personnage qui, d’une manire ou d’une autre, existait depuis de nombreux mois. Nommer leur cration Manhunter tait donc, pour Simon & Kirby, une manire d’ouvrir le parapluie.

En dehors de , il n’y avait aucun rapport entre le Manhunter d’Adventure Comics #58-72, Paul Kirk, et la version de Simon et Kirby. Non seulement le Manhunter d’Aventure #73 n’tait pas un dtective mais en plus il ne partageait pas la mme identit civile. Le nouveau hros masqu avait en effet pour alter-ego un certain Rick Nelson, amateur de safaris et de chasses… Quoi qu’il en soit, la premire histoire du Manhunter s’ouvre sur une page montrant le hros, en rouge et bleu, prt en dcoudre avec un individu grotesque, portant une tenue verte et orange sous le titre « Manhunter et le secret de la revanche du Buzzard ! ». On nous explique alors que Manhunter chasse « la proie la plus ruse et dangereuse qui soit… l’Homme ! ». Ou plus exactement « Seul et sans armes Manhunter traque ceux qui sont des loups pour l’homme et sont des prdateurs qui s’attaquent aux faibles ! ». Tout commence un soir alors que Rick Nelson, un riche sportif, clbre son retour aux USA aprs une expdition de chasse en Afrique. Des gens de la haute socit et des notables se runissent dans son appartement pour danser et discuter. Parmi eux on note la prsence d’un inspecteur, Donavan, qui fait visiblement partie des proches de Nelson. Le policier est tout heureux d’tre invit. Cela le change du stress de ses enqutes. Visiblement la ville o l’action se droule, Empire City, souffre d’une criminalit galopante. Nelson lui propose de se relaxer et d’couter un peu la musique de la radio pour se changer les ides. Mais l’inspecteur reste morose et explique que pendant que Nelson tait l’tranger les choses se sont encore empires. Les crapules sont bien plus dangereuses qu’auparavant.

D’ailleurs l’mission de radio qu’ils coutent est interrompue par un flash d’information. Le speaker explique qu’un criminel notoire, le Buzzard, a t vu dans le voisinage : « La police est alerte et les citoyens sont encourags la prudence. Le Buzzard est.. » Mais le commentateur de la radio est abattu en direct sans avoir le temps de finir sa phrase. C’est le Buzzard lui-mme qui s’est introduit dans le studio d’enregistrement, s’empare du micro et termine la phrase reste en suspens : « … est bien plus rus que n’importe quel flic qui oser se lancer sa recherche ! ». Personnage l’allure grotesque (et qui n’est pas sans voquer, en un sens, le futur Vulture, adversaire de Spider-Man), le Buzzard est un criminel dcharn. Et c’est sans doute ce physique atypique qui l’a pouss au crime. Toujours au micro, il explique : « A une poque je devait mendier pour les quelques miettes que votre suppose socit voulait bien me laisser ! Mais c’est termin ! J’ai dcid de me servir, de prendre tout ce que je veux ! Tout ! Et je dfie tout homme de m’arrter ! ». Le nom de Buzzard (soit, en bonne et due forme dans la langue de Molire, le « Busard ») tiens peut-tre d’une simple concidence, puisqu’il tait de bon ton de puiser dans la zoologie pour peupler les rangs des ennemis des super-hros et que, dans le genre, Batman avait dj bien utilis la recette. Mais on peut aussi se demander si l’inspiration du Buzzard de Simon & Kirby ne vient pas d’un homonyme, ennemi jur du Shield du Golden Age (et publi par MLJ Comics). On sait que le Shield de MLJ fut une influence norme pour Simon & Kirby au moment de crer Captain America. Il ne fait donc pas l’ombre d’un doute que les deux auteurs suivaient au moins d’un il les aventures du Shield dans la revue Pep Comics. Et comme le Buzzard de MLJ avait svit dans plusieurs pisodes dbut 1941 et qu’il s’agissait (comme dans le cas du criminel « invent » par Simon & Kirby) d’un malfaiteur vtu de vert. Et comme le vert n’est pas franchement la couleur qui voque le plus spontanment le plumage d’un busard, il y comme un gros doute (nanmoins il ne s’agit pas d’une certitude) que le Buzzard adversaire du Manhunter soit inspir par celui qui, quelques mois plus tt, affront le Shield…

A l’appartement de Nelson, tout le monde est sidr par l’aplomb avec lequel le Buzzard ose s’attaquer la socit toute entire. L’inspecteur Donavan saute sur un tlphone pour donner quelques premiers ordres ses hommes et leur ordonner de se rendre au studio de radio. Puis, en se dirigeant vers la sortie, Donavan explique Nelson que le Buzzard est, lui tout seul, la cause de la vague de criminalit. Nelson est dubitatif : « Allons, ce n’est pas un seul hors-la-loi qui peut mettre en droute les forces de police ! Tiens, regardez, moi… Quand j’tais dans la jungle. Il n’y avait pas un animal trop dangereux ou trop rus que je ne pouvais pas traquer ! ». Donavan se retourne vers Nelson et lui explique, poliment, qu’il est bien gentil, qu’il est sans doute le plus grand chasseur au monde… Mais qu’en termes de criminalit il joue dans le bassin des petits. Le policier poursuit : « Ouais ! Je sais ! Les lions et les tigres sont froces… Mais il est une proie plus dangereuse, plus coriace, plus vicieuse que tous les fauves que vous avez pu chasser. Et c’est l’Homme ! Ca, c’est une vraie excitation ! Et en plus au service de la Justice ! Vous devriez commencer par le Buzzard ! Il est le plus vif et le mortel des oiseaux que vous pourrez croiser ! ». Dans un premier temps Rick Nelson ne bronche pas. Aprs le dpart de Donavan il retourne s’amuser avec ses invits et commence danser avec une jolie brune, Gloria. Mais les mots de l’inspecteur ont fait mouche et l’esprit de Nelson n’est plus la fte. En son fort intrieur il pense : « Si quelqu’un peut traquer les btes de la jungle, pourquoi n’en ferait-il pas de mme avec les btes de la civilisation ? Bah ! Quelles penses fantasques ! ». Bien vite, il sort de sa rflexion et se concentre nouveau sur la fte… Et sur Gloria…

Au mme moment, l’inspecteur Donavan et ses hommes arrivent au repre du criminel. Le Buzzard jubile : « Ho ho… Les crtins pensent qu’ils ont remont ma piste ! Si seulement ils savaient que j’ai fait exprs de les diriger jusqu’ici ! ». Alors que les policiers approchent, il saute et le commentaire nous explique que « sa cape bat comme s’il s’agissait d’une paire d’ailes gantes ». La scne entretient le doute quand au fait que le Buzzard est simplement trs agile ou bien qu’il vole. Dans tous les cas il arrive quitter l’endroit et, sans se faire voir, appuie sur un interrupteur qui dclenche un pige mortel. Donavan et ses hommes tombent dans une trappe gante, vers une mort certaine. Le Buzzard se moque de ses victimes : « Maintenant je vais vous regarder voler jusqu’en bas ! Ha-ha-ha-a ! Bande d’idiots ! Pendant que tous vos effectifs courraient aprs moi, mes hommes cambriolaient une banque l’autre bout de la ville ! ».

Le lendemain, les journaux se font l’cho de la mort de Donavan et de ses hommes. Les vendeurs la crie clament la triste nouvelle dans les rues. Et c’est pench sa fentre que Rick Nelson apprend que son ami a t assassin. Il jure alors de prendre la relve : « Je vais suivre la piste, Donavan ! Je vais le traquer… et le forcerait moi-mme s’asseoir sur la chaise lectrique ! ». Dans la scne suivante, Rick Nelson a enfil la tenue rouge et bleue du Manhunter. Ce qui est curieux car ce stade rien ne justifie dans l’histoire qu’il utilise une identit masque. Nelson pourrait aussi bien proposer son aide aux forces de police sans pour autant avoir besoin de se « dguiser ». On ne sait pas non plus pourquoi il choisit ce costume plus qu’un autre alors que dans la plupart des cas les origines de super-hros expliquent (au moins tacitement) pourquoi le personnage a besoin de se masquer mais aussi la raison de l’apparence qu’il se choisit. Dsirant venger Donavan, Nelson une raison de se lancer dans l’hrosme mais rien – tout au moins dans cette histoire de 1942 – ne vient nous expliquer l’origine du costume et du nom.

On notera aussi une chose : Entre la couverture, la page d’introduction et cette premire case o Nelson porte le costume de Manhunter, le masque n’est jamais reprsent de la mme faon, ce qui semble indiquer que Simon & Kirby ont travaill dans l’urgence. Sur la couverture, Manhunter porte une cagoule rouge qui lui dissimule le haut du visage (essentiellement c’est l’quivalent du masque de Captain America ou de Sandman en rouge). Sur la page d’introduction, Manhunter a t reprsent avec une cagoule qui ne masque pas son visage proprement parler. Mais le coloriste l’a quand mme trait comme si un masque rouge avait t dessin, masquant postriori le hros. Dans cette premire scne interne o il apparait en costume, Manhunter apparait sans le masque rouge mais reprsent comme si un masque couleur chair recouvrait tout son visage. L’impression donne est que le duo d’auteurs hsitent quand la formule finale de leur personnage, comme s’ils n’osaient pas conserver le Manhunter de la couverture, qui ressemble tant (trop ?) en un sens un Captain America recoloris.

A se demander d’ailleurs si ces pages ne seraient pas en partie des planches prvues pour Captain America, produites au moment de la fcherie avec Marvel : Il parait en effet assez difficile de croire que Simon, Kirby et Martin Goodman auraient pu se fcher pile au moment o les dix premiers pisodes de Captain America avaient t produits et avant que les auteurs ne commencent les bauches d’autres histoires suivantes. D’autres options sont possibles. Chez Marvel/Timely, Simon & Kirby dessinaient aussi des couvertures reprsentant d’autres hros tels que Captain Terror ou le Destroyer. Le schma de couleurs du Manhunter voque assez celui du Captain Terror (et mme son origine, en un sens, est compatible avec celle du Manhunter, Terror revenant de la Guerre d’Espagne l o Nelson revient d’Afrique). Le masque facial de Manhunter tel qu’il apparait dans la scne voque aussi grandement le masque similaire du Destroyer. A plus forte raison parce que par la suite ce masque de Manhunter sera conserv mais coloris en bleu clair pour mieux le faire ressortir… Et c’est aussi de la sorte que le Destroyer apparait dans certains comics du Golden Age de Marvel. Enfin, les pseudonymes du « Manhunter » et du « Destroyer » se renvoient un peu l’une l’autre. On peut donc grandement se demander si le Manhunter n’est pas une sorte de patchwork de planches jamais livres Marvel, avec certaines silhouettes qui proviendraient, elles, de projets de couvertures qui avaient t d’abord penss pour reprsenter Captain America, Captain Terror et/ou le Destroyer. Cet effet « patchwork » expliquerait pourquoi le masque du hros change pratiquement chaque nouvelle page, bien le coloriste se soit efforc de recouvrir les diffrences dans plusieurs passages.

Une nuit, tandis que le Manhunter patrouille sur les toits, cherchant la trace du Buzzard, il observe une patrouille de police sidre parce que… le criminel vient de pirater la frquence des forces de l’ordre et leur lance un nouveau dfi. Il va organiser un nouveau cambriolage ce soir et personne n’osera l’arrter ! Il annonce mme qu’il s’attaquera au transfert du joyau (au singulier) de la couronne (Il faut croire que l’Angleterre a prt une pierre prcieuse l’Amrique). Manhunter tempte. Il jure, lui, qu’il l’arrtera, ce Buzzard ! Mais alors que tous les policiers convergent vers l’endroit o est gard le joyau, l’Ouest, Manhunter fonce vers l’Est. Il flaire que, comme prcdemment, le Buzzard est en train de monter une diversion en vue de dtourner l’attention de son objectif rel. De plus : « Le Buzzard est un prdateur pour ceux qui sont faibles et dsempars. Il n’organiserait pas un gros coup comme le vol du joyau de la couronne ! ». Manhunter prend donc, lui, la direction des quartiers dfavoriss et c’est l qu’on voit que la tentation de le rapprocher de la formule de base que Simon & Kirby employaient chez DC est grande : Alors que Manhunter marche dans la rue, il entend des garons discuter entre eux de l’trange crature costume, mi-homme, mi-oiseau, qu’ils viennent de croiser. Les trois garons sont l’image du « gang de kids » typique de Simon & Kirby, l’image des Young Allies, de la Newsboy Legion ou des Boy Commandos. Manhunter les aborde et leur demande o ils ont vu l’trange apparition. A travers la description qu’ils en font, le hros la confirmation que les enfants ont bien vu le Buzzard. Pour un peu, comme Guardian ou Rip Carter, Manhunter rcuprerait son propre groupe de gosses. Mais ceux-l sont d’un temprament diffrent. Quand ils ralisent que ce qu’ils ont vu n’tait autre que le terrible Buzzard, ils prennent la poudre d’escampette. Non, finalement, au contraire de la plupart des crations que Simon & Kirby lanceront l’poque chez DC, le Manhunter se passera de sidekicks.

N’empche que, grce sa rencontre avec les jeunes, Manhunter est sur la pister du Buzzard. Il ne tarde d’ailleurs pas l’apercevoir lui-mme : « La seule maison qui vaille la peine d’tre pille dans le quartier est cette vieille btisse… Yep ! C’est l qu’il va ! Je vais l’y devancer ! ». Quelques minutes plus tard, quand le Buzzard entre la maison qu’il veut cambrioler, il est soudain pig par une corde que le Manhunter avait dispos l. Le Buzzard se retrouve coinc, la tte en bas ! Manhunter approche en ironisant : « Bien, bien, bien… Regardez ce que je viens d’attraper ! Mon nom est Manhunter et je collectionne… les busards ! ». Le Buzzard, lui, n’a rien perdu de sa verve : « Un chasseur, hein ? Si tu es vraiment « sport », tu dois donner ta proie une chance de se dfendre ! ». Et le Manhunter est bien d’accord, d’ailleurs il coupe lui-mme la corde qui retenait le Buzzard : « Okay ! Je vais te donner ta chance… Mais c’est bien plus que ce que tu as donn Donavan et ses hommes ! Maintenant utilises tes mains pour te battre ! ». Mais le Buzzard proteste, en pointant le doigt vers une porte : « Tu es capable de ne pas te battre la loyale ! Je demande une paire de tmoins, de manire ce que le combat soit rgulier ! ». Manhunter, une nouvelle fois, cde aux exigences : « On peut aussi appeler l’arme et la marine si tu veux ! Tu auras ce que tu mrite de toute manire ! ». Mais, bonne poire, Manhunter passe la tte dans la pice voisine et, voyant un groupe d’hommes attabls, leur demande s’il peut les dranger une minute. Les hommes les rejoignent et Manhunter se retourne ver le Buzzard : « Voil tes tmoins, maintenant allons-y ! ». Le Buzzard jubile… car les hommes de la pice ct sont en fait sa bande ! Tous sautent sur le Manhunter, qui est donc battu de manire totalement dloyale. Mais le criminel n’en a que faire. Quand Manhunter revient lui, ce dernier est solidement ligot sur une chaise. C’est au tour du Buzzard de se moquer de lui : « Quelques fois, la proie est plus ruse que le chasseur, hein, mon pote ? ». Manhunter lui promet que cela ne va pas durer.

Mais le Buzzard se dsintresse de Manhunter et retourne des affaires plus pressantes. Il ordonne ses hommes d’amener la vraie propritaire des lieux, la riche veuve Marston. Son but est de lui faire changer son testament de manire ce que le bnficiaire soit un certain Hugo Van Beck. La vieille femme n’est pas dupe : « Et si je signe a, vous me ferez tuer pour hriter ! ». Le Buzzard assure (de manire pas trs convaincante) que ce n’est pas son intention et se fait plus menaant. Mais il ne remarque pas que, derrire lui, deux mains neutralisent ses hommes les uns aprs les autres. Tandis que tout le gang reportait son attention sur la veuve Marston, Manhunter, expert en piges, n’a pas eu de mal se librer. De toute manire la vieille femme n’est pas sans temprament elle-mme. Pas impressionne par le Buzzard, elle lui arrache son masque : « Je pensais bien que j’avais reconnu ta voix ! Tu est le clochard qui j’avais donn un peu d’argent et un repas ! ». Le Buzzard est furieux d’avoir t reconnu et promet de la tuer… L’ennui c’est que derrire lui il ne reste plus d’hommes de main. Manhunter a mis hors de service tout le gang et peut tomber dessus le Buzzard sans que quelqu’un d’autre s’en mle ! : « Tes jours de tueur sont termins ! Un bon chasseur connait les cordes, Buzzard ! C’est pourquoi je n’ai pas pein me librer ! ». Sous les coups du Manhunter, le Buzzard tombe, inconscient. Reconnaissante, Madame Marston demande alors son sauveur s’il va livrer les hommes. Curieusement il rpond que non : « Je vais plutt les expdier ! ». Et le lendemain, de manire assez bizarre, la police reoit, comme si c’tait un paquet de la poste, une cage contenant tout le gang. On comprendra que, puisque Rick Nelson est un chasseur, que sa marque de fabrique soit de livrer ses proies dans des cages…

Manhunter continuerait de paratre jusqu’ Adventure Comics #92, ce qui n’est pas un si mauvais « score » pour un hros du Golden Age. Mais, bizarrement, Rick Nelson ne connatrait que cette seule et unique aventure d’Adventure #73. Ds le #74, en effet, les responsables de DC prfrrent rebaptiser le personnage… Paul Kirk, comme si le Manhunter costum avait t la continuation directe du personnage cr avant l’arrive de Simon & Kirby. Et tant pis si physiquement Kirk et Nelson ne se ressemblaient pas ! Pour le meilleur et pour le pire, le Manhunter devint donc Paul Kirk. Y compris de manire rtroactive : une rimpression de cette premire histoire dans New Gods #4 fut relettre de manire ce que le nom de Rick Nelson disparaisse, sauf dans une case (le moment o Donavan tlphone ses hommes). Ce qui donne ( tort) l’impression certains lecteurs modernes que Manhunter s’est toujours appel Paul Kirk en dehors d’une case o il y aurait « lapsus ». De toute manire Simon & Kirby avaient d’autres chats fouetter. Leurs Boy Commandos ou la Newsboy Legion rencontraient plus de succs, tout comme leurs pisodes de Sandman. Simon & Kirby laisseraient donc rapidement le soin d’autres de produire les aventures du Manhunter qui n’aura pas, loin s’en faut, le succs d’un Captain America, bien qu’un certain nombre d’ingrdients communs soient prsents. On peut nanmoins se demander si Jack Kirby n’avait pas encore un peu en tte le costume de Manhunter quelques annes plus tard, au moment de crer celui port par Giant-Man chez les Avengers…

Disparu aprs a, le Manhunter ne ferait pas partie des super-hros de DC qui auraient droit un retour en grande pompe dans les annes 60. Ce qui est logique : Il n’avait pas fait partie de la Justice Society et n’avait dont pas de raison de siger dans les « runions » de super-hros qui avaient lieu une fois l’an dans les pages de la Justice League. Les choses allaient se compliquer, d’une certaine manire, en 1974, quand Archie Goodwin et Walt Simonson allaient moderniser le concept en le transformant en « feuilleton secondaire » publi dans les pages de Detective Comics. L’ide tait qu’une organisation malfique, le Conseil, avait kidnapp Paul Kirk la fin des annes 40 pour se livrer des expriences sur lui et le cloner pour en tirer une arme de super-soldats. Dans un nouveau costume, le vrai Manhunter allait chasser les forces du Conseil et ses propres clones, non sans que Batman s’en mle. A la fin de ce feuilleton devenu « cult », Manhunter finissait par se sacrifier pour vaincre ses adversaires. Si je dis que les choses se compliqurent c’est qu’en thorie (en tout cas l’poque) les super-hros du Golden Age avaient exist sur une terre parallle (Earth 2) tandis que les hros modernes vivaient sur Earth 1. Or, la prsence de Batman dmontrait que les vnements (y compris l’existence de Kirk/Nelson dans les annes 40) s’taient drouls sur Earth 1.

Tuer la version de Goodwin et Simonson permettait galement de laisser le champ libre Jack Kirby (alors revenu chez DC depuis quelques annes) de (re)crer son propre Manhunter. Un hros au costume similaire (bien que pas totalement identique) dont l’alter-ego tait Mark Shaw. Techniquement, Kirby cr mme deux Manhunters : un, vieux, qui meurt en dbut d’histoire (il aurait t ironique de l’appeler Rick Nelson, puisque le nom n’appartenait plus personne) puis Mark Shaw qui lui succde. L’ide tait sans doute de suivre la logique propre DC depuis le Silver Age de rnover d’anciens concepts du Golden Age. De mme qu’il y avait deux gnrations de Flash, Atom, Hawkman ou Green Lantern qui n’taient pas directement lies, il semblait possible d’imaginer qu’il y avait donc un Manhunter moderne, vivant sur Earth 1 (bien qu’on ait vu que Paul Kirk, par la force des choses, avait aussi exist sur Earth 1). Dans First Issue Special #5 (aot 1975), Kirby lana donc son nouveau Manhunter, qui tait le nouvel avatar d’une secte sculaire qui s’tait battue pour le bien, les Manhunters. En poussant un peu, vu le peu de dtails donns au moment o Rick Nelson utilise pour la premire son costume, on pouvait imaginer qu’il avait lui-mme t une recrue des Manhunters dans les annes 40 (par exemple lors de son voyage en Afrique). Mais First Issue Special proposait un nouveau concept dans chaque numro, ce qui fait que Mark Shaw resta sans suite (en tout cas l’poque).

Pour compliquer le tout, le Manhunter de Goodwin et Simonson avait de nombreux fans, y compris parmi les scnaristes du moment. D’abord, pour la petite histoire, on notera qu’un personnage nomm Nimrod The Hunter, portant un costume trs semblable (mais, entre autres choses, recoloris) celui du Manhunter de Goodwin/Simonson apparat… chez Marvel, dans Captain Marvel #37 (fvrier 1975). C’est sans doute un hommage de la part de Steve Englehart et Al Milgrom et ce clin d’il resta sans lendemain. Mais l’offensive resta chez DC. L aussi il y avait des fans du Manhunter faon Goodwin/Simonson.

Aussi quand Gerry Conway lana la Secret Society of Super-Villains, en 1976, il incorpora un clone survivant de Paul Kirk (un de ceux crs par le Conseil). Mais ce clone-l (qui deviendrait un ami de Captain Comet), la diffrence des autres copies de Kirk, n’tait pas malfique et avait infiltr la Secret Society pour mieux pouvoir combattre de l’intrieur les plans de Darkseid. Cet autre Manhunter serait cependant vite tu aprs que Conway ait quitt la srie.

Tout cela encourageait nanmoins une nouvelle fois le lecteur intgrer deux constats : Premirement, il tait l encore vident que tout a se passait sur Earth 1 et que le Paul Kirk de 1942 n’avait pas, au contraire des super-hros de la Justice Society, vcu sur Earth 2 (encore qu’on pouvait imaginer qu’il y avait un Manhunter de Earth 2 dont on n’avait pas daign nous parler). Secondement, il semblait qu’il ne fallait pas faire grand cas de Mark Shaw, le Manhunter entrevu dans First Issue Special, qui semblait destin rester un singleton dans la continuit DC, les sries semblant prfrer faire rfrence Kirk o d’ventuels clones (comme ce serait une nouvelle fois le cas, bien plus tard, dans la srie Power Company).

Mais en 1977, Steve Englehart, pass chez DC pour scnariser (entre autres choses) les aventures de la Justice League, allait relancer la machine dans une autre direction. Captain Marvel #37 nous avait montr qu’il tait fan de la version Goodwin/Simonson. Peut-tre trop pour oser y retoucher. Dans Justice League of America #140, il emprunta donc une nouvelle direction. De la mme manire qu’il y avait, sur deux terres diffrentes, un Green Lantern du Golden Age ‘(Alan Scott) et un Green Lantern « moderne » (Hal Jordan) aux prtentions beaucoup plus cosmiques, Englehart parti du principe qu’il pouvait y avoir une organisation interstellaire de Manhunters, que ces Manhunters taient ceux qu’on avait vu dans First Issue Special #5, que Mark Shaw avait t manipul par eux sans le raliser et qu’en prime les Manhunters avaient t les agents des Gardiens de l’Univers avant l’invention des Green Lanterns. Seulement voil, l’essentiel des Manhunters taient des robots dfaillants, qui avaient finalement dcid de dtruire toute vie biologique.

On est bien loin du concept d’origine de Rick Nelson/Paul Kirk mais, une fois encore, la scne d’Adventure Comics #73 o le hros apparat en costume est si soudaine qu’il y a largement la place pour qu’une organisation (que ce soient les Manhunters bienveillants de First Issue Special #5 o les Manhunters destructeurs de Justice League of America #140) lui ait confi ce costume et, comme Mark Shaw, l’ai manipul (d’ailleurs ds JLA #140, Shaw fait mention de Kirk et de son appartenance au mme ordre de Manhunters que lui, sans entrer dans le dtail).

Sauf que. Tout a serait presque trop simple. Quand Roy Thomas lana la srie All-Star Squadron (qui racontait les exploits des hros de la seconde guerre mondiale sur Earth 2) au dbut des annes 80, il prit soin d’y intgrer virtuellement tous les hros qui avaient pu tre publi par DC (et les concurrents rachets depuis) dans les annes 40. De fait, Manhunter (Paul Kirk) ne tarda pas apparatre dans les scnes de foules de la srie. Ce qui posait nouveau la question de savoir comment un hros d’Earth 2 pouvait avoir chou sur Earth 1 une autre date sans aucune bauche d’explication.

Tout cela serait finalement amalgam quelques annes plus tard, aprs la srie Crisis On Infinite Earths. D’abord, il en tait termin des terres multiples : tous les super-hros taient supposs avoir exist sur un seul monde qui avait connu deux grandes gnrations de super-hros (la premire dans les annes 30-40, la seconde l’poque « moderne »). Cela rglait donc d’office la problmatique d’un Paul Kirk qui semblait s’tre promen travers les mondes sans en avoir conscience. Mais Englehart scnarisa pour DC le grand crossover Millenium, qui reposait normment sur les Manhunters « cosmiques » vus partir de Justice League of America #140. A l’occasion de cet vnement, Roy Thomas consacra tout un numro de la srie Secret Origins pour expliquer de manire cohrente les liens entre les diffrents Manhunters existants l’poque. L’ide centrale est que les Manhunters « cosmiques », apprenant l’existence du premier Green Lantern terrestre (Alan Scott) crurent tort qu’il s’agissait peut-tre d’un agent plac l par les Gardiens de l’Univers. Ils dcidrent donc de « sponsoriser » un certain nombre de hros pour les reprsenter parmi la population humaine, en attendant que les Gardiens dvoilent leur jeu. Parmi ces hros il avait Paul Kirk et il y aurait, terme, Mark Shaw. Bien que dans les annes 40 Rick Nelson/Paul Kirk n’ait gure connu qu’une vingtaine d’pisodes et n’ai pas, l’poque, particulirement marqu les esprits, la longue le concept a t l’origine d’une ribambelle de successeurs mais s’est dvelopp en une organisation qui, avec le temps, est devenu une part importante de la mythologie de Green Lantern (de nos jours il est assez courant que Geoff Johns fasse rfrence aux Manhunters dans ses histoires) mais aussi de l’univers DC en gnral ( travers des crossovers comme Millenium ou mme Sinestro War). Bien sr, ce n’est pas vraiment ce que Joe Simon et Jack Kirby avaient en tte en composant l’histoire initiale d’Adventure Comics #73 mais, en regardant avec le recul cet trange personnage dont le masque change pratiquement chaque case (et qui est rebaptis un mois plus tard), on peut se dire que, dj l’poque, ses crateurs avaient une vision assez « lastique » de ce qu’ils voulaient faire de lui. Et comme la nature a horreur du vide, c’est finalement les personnages les moins bien dfinis qui laissent parfois le plus de place la croissance d’ides nouvelles…

[Xavier Fournier]

PS: Il y a bien d’autres personnages portant le nom de code de Manhunter. Certains ont t galement lis aux « Manhunters cosmiques » (comme Dan Richards, le Manhunter de Quality) mais dans un souci de clart, ils feront l’objet d’autres chroniques complmentaires quand l’occasion se prsentera.

PS2: Ce dimanche 28 aot aurait marqu l’anniversaire de Jack Kirby…