Oldies But Goodies: Mystic Comics #1 (Mars 1940) (3)

Oldies But Goodies: Mystic Comics #1 (Mars 1940) (3)

31 août 2013 Non Par Xavier Fournier

Oldies But Goodies: Mystic Comics #1 (Mars 1940) (3)[FRENCH] Dans le registre mconnu et tonnant on aura du mal trouver mieux que Flexo The Rubber Man (« Flexo, l’Homme en Caoutchouc »), un hros de Timely/Marvel particulirement atypique. Avec ses airs d’un bonhomme Michelin repeint en rouge, ce hros (qu’on ne peut peut-tre pas vraiment qualifier de robot) tait forcment pourvu d’une force extraordinaire, pouvait se dformer volont. Tout a sans prononcer une seule parole.

Oldies But Goodies: Mystic Comics #1 (Mars 1940)Fin 1939 la gamme de comics de l’diteur Martin Goodman (gamme qu’on dsigne gnralement sous le nom de Timely Comics et qui deviendra Marvel) est en pleine expansion. Enfin… Il faut dire qu’elle vient peine de dmarrer et qu’ partir de l, passer de rien deux titres rguliers (Marvel Mystery Comics et Daring Mystery Comics), c’est une mutation norme. Faisant ses dbuts, Timely/Marvel n’a pas encore d’auteurs en « interne » et utilise les services de « packagers » : des studios qui livrent des histoires scnarises et dessines cl en main. L’tape suivante c’est bien sr un troisime titre. Ce sera, ds le dbut 1940, Mystic Comics, une anthologie dont on sent qu’elle a t lance de manire presque improvise, avec au moins en partie du matriel prvu pour les deux titres existants. D’ailleurs la conclusion du premier pisode de Flexo, on trouve une mention indiquant que ses aventures sont suivre dans le prochain numro de… Daring Mystery Comics, les auteurs (le scnariste Will Harr et le dessinateur Jack Binder) n’ayant visiblement pas t mis au courant du changement de destination de leur nouveau hros. Mystic Comics, cela voulait en thorie voquer des personnages qui ne devaient pas grand chose la science. Mais l aussi la prcipitation avait un peu bouscul les choses. On pouvait certes dcouvrir ds la couverture The Blue Blaze (un tre surpuissant investi du pouvoir d’une flamme bleu mystique) et les bandes intrieures comprenaient, entre autres choses, les aventures de Dakor le Magicien. Mais sorti de l Mystic Comics tait majoritairement habit par des personnages lis la science, qu’il s’agisse de Dynamic Man, de Zephyr Jones et son vaisseau-fuse ou… du dnomm Flexo.

La raison est sans doute simple. En tudiant les personnages que lanait la Timely l’poque, il parat clair que Martin Goodman tait plus que satisfait des rsultats du premier Human Torch (un homme artificiel capable de s’enflammer) dans Marvel Mystery Comics et qu’il demandait aux studios de lui fournir un autre succs du mme genre… Ou bien les studios, ayant remarqu que Goodman apprciait Human Torch, se contentaient de lui proposer des personnages du mme ordre. De ce fait en l’espace de quelques semaines on notera que Timely publiera les aventures du Fiery Mask (le « Masque Enflamm ») mais aussi deux des rsidents de Mystic dont nous venons de parler : Le Blue Blaze (possd par une flamme bleue) et Dynamic Man (qui ne devait rien au feu mais tait, un autre niveau, un tre artificiel semblable Human Torch). Tous ces personnages ne se ressemblaient pas forcment les uns les autres mais on sent qu’on avait pris comme point de dpart la Torche Humaine des origines et qu’on tait parti dans des directions diffrentes. Sur le plan visuel Flexo (qu’on dcouvre ds la premire page intrieure de Mystic Comics) n’avait absolument aucun air de ressemblance avec Human Torch. C’tait un personnage entirement rouge qui n’avait rien d’humain (dessin de faon atypique avec un peu d’embonpoint)… mais qui tait lui aussi un homoncule cr par la science.

Flexo !Plutt que perdre du temps raconter les origines de ce nouveau personnages, Harr et Binder se contentrent d’une page de prsentation dans lequel on voit le personnage tordre un rail de train, faisant ainsi la preuve de sa force extraordinaire. Puis un encadr nous explique que deux fameux scientifiques, les docteurs Joel et Joshua Williams, ont cr Flexo The Rubber Man aprs des annes d’exprimentation. Il est compos d’une enveloppe de caoutchouc et rempli d’un « gaz secret ». Joel et Joshua peuvent le radioguider et ainsi lui donner des ordres (encore que selon les pisodes la mthode va varier, parfois il semble rpondre la voix ou mme avoir un semblant de libre arbitre, sans avoir besoin d’tre radioguid). Flexo a « la rapidit d’une balle, la force d’un buf et la capacit de se dplacer travers les airs comme un oiseau ». On sent que cette description emprunte un peu au clbre « faster than a speeding bullet… » de Superman… Mais pour les deux savants Flexo n’est sans doute qu’une exprience parmi tant d’autres. Ils sont dj l’uvre sur un autre projet qui ncessite l’usage de radium. Dans ce but, ils ont mont un arrangement avec l’hpital le plus proche. Ils empruntent les stocks de radium utiliss sur les malades du cancer (mais cet emprunt ne se droule que la nuit, de manire ne pas gner le traitement diurne des patients).

Un soir les frres Williams reoivent donc un appel leur indiquant qu’ils peuvent passer rcuprer le radium vers 22 heures. Ils se prsentent donc la clinique, o un interne nomm Beezle leur remet un stock de radium quivalent un demi-million de dollars. « Beezle » tant une variation du verbe « Bezzle » (« piller », « gcher »), on comprendra que les auteurs font peu d’efforts pour nous cacher que le personnage est louche. Joel et Joshua signent une dcharge et s’loignent. Le premier explique alors voix haute que le radium vaut cher et qu’il est rare. Ils travaillent justement pour essayer de crer quelque chose de plus pratique qui le remplacerait… Mais cette vision humaniste est vite interrompue par l’arrive d’une jeune femme brune, vtue de rouge, qui leur demande de l’aide. Elle leur explique que son pre est devenu fou, qu’il a un couteau et qu’il s’apprte tuer la mre de l’inconnue. N’coutant que leur courage, les deux frres Williams se prcipitent derrire la femme en rouge pour essayer d’empcher ce meurtre…

Sauf que lorsqu’ils arrivent dans l’appartement, un homme les attend avec un revolver. C’est Beezle ! Il s’agissait d’un pige. Sous la menace Joel et Joshua sont forcs de livrer le radium l’inconnu et sa complice. Rapidement les frres Williams sont attachs. Joel proteste : « Mais vous ne pourrez pas le vendre ! Ca n’a aucune valeur pour vous ! ». Le malfrat explique qu’il ne va pas le vendre mais le remette son chef, un professeur qui en a besoin pour terminer une machine qui met un « rayon de la mort ». Et c’est grce cette arme qu’il deviendra riche. Beezle explique qu’il est couvert puisqu’il a une dcharge prouvant que ce sont les Williams qui ont prit le radium. Personne ne le souponnera. On pourra se demander pourquoi la bande se contente d’attacher les deux savants plutt que de les liminer mais l’interne explique « Je reviendrais vous voir plus tard ! Le Professeur aime se dbarrasser de ses victimes d’une manire trange et scientifique ! Ne vous sentez pas trop seuls ! ». Beezle et la femme s’clipsent alors pour remettre le radium leur chef. En fait les Williams n’attendaient que : tre laisss eux-mmes dans la pice. Comme ils sont attachs dos dos, Josh plonge la main dans la poche de Joel jusqu’ ce qu’il en sorte la tlcommande (qui ressemble une sorte de mlange entre un interrupteur lectrique et un joystick). C’est la premire fois quils vont tenter de diriger Flexo depuis une si grande distance. Mais ce n’est pas tout fait comme s’ils avaient le choix.

Flexo s'allumeLoin de l, dans le labo des frres Williams, Flexo s’veille et sort de la caisse o on le range d’habitude. Puis il s’lance super-vitesse avant de bondir par dessus les immeubles. On nous explique que c’est le gaz secret qu’il contient qui lui permet de voler comme un oiseau. Bientt Flexo traverse la fentre de l’endroit o Joshua et Joel sont retenus prisonniers. Il a tt fait de librer ses crateurs… mais sans la moindre parole puisque Flexo ne semble pas dou de volont propre (encore que la chose peut varier selon les pisodes), ce qui lui donne un air trange, lunaire.

Librs, les deux frres sont satisfaits de leur cration… Flexo est encore mieux que ce qu’ils pensaient ! Ce qui laisse penser que a ne fait pas longtemps que l’tre artificiel a t mis en service. Mais ils sont vite interrompus puisqu’ils entendent Beezle entrer nouveau dans la maison. Bien sr Flexo lui saute dessus et le neutralise. Les frres Williams veulent alors le forcer rendre le radium… Mais l’interne explique qu’il l’a dj remis son chef : « Je ne vais pas parler ! Vous allez vous faire avoir ! J’ai trois potes qui attendent l’extrieur ! » Qu’ cela ne tienne, Joel dcide de leur envoyer Flexo.

Plastic Man avant l'heure...Mais bien sr en voyant la crature sortir de la maison les trois bandits, qui attendaient dans une voiture, sont pris de panique et dmarrent au quart de tour. Normal : l’aspect de Flexo n’est pas spcialement ordinaire. Il ressemble un robot chapp d’un des futurs films d’Ed Wood. Mais entre tenter de prendre la fuite et prendre la fuite… Il y a une diffrence de taille. En fait Flexo profite de ses proprits lastiques. Il brise la vitre arrire de l’automobile, y glisse ses pieds… et s’accroche par ailleurs un poteau lectrique. Comme il est non seulement extensible mais aussi trs rsistant, la voiture ne peut pas s’loigner au del d’un certain point. Les gangsters sont obligs de s’arrter et sortent du vhicule avec des armes feu. Ils tirent sur Flexo… mais ce dernier ne craint pas les balles (on verra plus loin pourquoi). Il fini par se dformer pour enfermer les trois hommes entre ses bras. Il ne reste plus qu’ attendre l’arrive de la police pour leur livrer le gang…

Sauf que bien sr il reste rgler le sort du Professeur, leur chef. Joshua, Joel et Flexo foncent leur laboratoire, rcuprent un dtecteur de radium et embarquent bord d’un petit avion pour survoler les environs. Ils ont tt fait de reprer l’endroit o se trouve le radium et se prsentent bientt au repre du mchant de service… qui n’est pas sans dfense. Deux robots irradiants de l’lectricit montent la garde. Mais l’lectricit peut-elle quelque chose contre Flexo, qui est recouvert par la force des choses d’une matire isolante ? Bien sr que non. En quelques instants la cration des Williams a tt fait de rduire en pices les robots du professeur. Une autre ligne de dfense consiste faire tomber une lourde grille pour barrer le passage. Mais l aussi Flexo fait la diffrence. Il n’a mme pas besoin de soulever la grille. Il lui suffit de dformer son corps et s’introduire l’intrieur en passent entre les barreaux.

La bande du professeur tente alors de dtruire Flexo en lui tirant dessus. On a vu plus tt qu’il ne craint pas les balles mais ce passage a l’avantage d’tre plus explicite. Les balles le traversent effectivement de part en part… mais les trous dans son corps de caoutchouc se referment au fur et mesure que les balles sont passes (un systme d’autorparation bien pratique, qui vite aussi que le gaz secret s’chappe). En thorie Flexo est donc sans doute galement l’preuve des lames. A dfaut d’une autre solution un des gangsters tente de le frapper… Mais frapper du caoutchouc ne sert rien. Il faut dcidment que le chef du gang s’en mle. C’est alors qu’apparat le Docteur Murdo (normal, l’interne se nommait Beezle, il faut bien un leader dont le nom voque le mot « Murder »). Chauve et pourvu d’un monocle, il a la gueule de l’emploi… Mais lui est plus malin. Il dcide d’utiliser une fiole d’acide corrosif… qu’il n’aura pas le temps d’utiliser.

Joel actionne ce moment-l, via la tlcommande, un gadget de Flexo qui libre une partie du gaz. Et que les mauvais esprits se rassurent, le gaz sort par la poitrine de l’humanode, pas par une autre partie de « l’anatomie » de Flexo. Le gaz secret peut visiblement tre utilis comme un lacrymogne ou un soporifique (ce n’est pas trs clair). La bande tant hors d’tat de nuire, Joel et Joshua n’ont plus qu’ aller rcuprer le radium tandis que Flexo dtruit le prototype du « rayon de la mort ». Cette aventure touche alors sa fin et il ne reste plus qu’ prvenir la police. Joel et Josh n’tant pas des super-hros proprement parler et n’ayant pas protger une identit secrte, on ne sait d’ailleurs pas trop pourquoi ils ne l’ont pas fait avant et pourquoi ils ont men l’enqute sans aide. Ce n’est visiblement pas pour un souci de discrtion ou une volont de cacher l’existence de Flexo puisque dans un autre pisode des enfants reconnaissent « le fameux robot » (dans l’pisode original ce terme de robot est vit cependant, sans doute parce Flexo a beau tre artificiel, il n’est pas pour autant mcanique).

Par la suite Flexo continuera d’apparatre dans quelques numros de Mystic Comics. Ds le deuxime pisode le concept de la tlcommande disparait et l’homme de caoutchouc semble simplement obir la voix de ses deux matres, parfois avec une marge d’autonomie (il ragit des attaques sans Josh ou Joel n’aient besoin de lui dire) qui fait penser qu’il a l’intelligence rudimentaire d’un chien ou d’un enfant en bas ge.

Dans Mystic Comics #2 on dcouvrira qu’il est capable de tournoyer sur lui-mme et de crer ainsi volont un tourbillon (faisant de Flexo un lointain anctre du deuxime Red Tornado de DC Comics). Dans son ultime aventure (Mystic Comics #4), Flexo ira lutter contre les forces de Teutonia, un pays visiblement calqu sur l’Allemagne nazie. Puis les pisodes s’arrteront au moment o Martin Goodman rorganise le fonctionnement de son entreprise avec des auteurs en interne, ne gardant que les rares personnages qui ont fait leur preuve et se dbarrassant des autres (sans doute peu soucieux d’avoir ngocier avec ses packagers pour conserver des personnages peu populaires).

Smash Comics #1, avec Bozo The Iron Man

Flexo frappe par son ct muet. C’est le personnage qui fait tout dans l’histoire et en mme temps les auteurs l’ont priv de toute capacit d’exprimer des motions (ce qui contribue lui donner un charme trange). On ne peut pas souponner Will Harr d’avoir voulu viter d’crire des dialogues. Harr venait de crer un autre hros pour Marvel, le Laughing Mask (une sorte de Punisher de l’Age d’Or, qu’on a depuis revue dans la srie The Twelve) et ds 1937 il avait crit des scnarios de films pour les Three Stooges, un trio comique de l’poque. Ce n’est pas trois lignes de dialogues de plus qui allaient le faire reculer. Le non-comportement de Flexo doit sans doute quelque chose aux deux inspirations majeures du personnage. La plus manifeste c’est que Flexo the Rubber Man a un certain degr de ressemblance avec Bozo The Iron Man (dj, rien que la formulation de noms) un robot dont nous avons dj parl dans cette chronique. Bozo The Iron Man tait apparu dans Smash Comics #1 (aot 1939), chez l’diteur Quality. C’tait un « homme de fer » et il n’avait rien de caoutchouteux mais il rpondait aux ordres de Hugh Hazzard sans jamais marquer la moindre motion. Que Will Harr se soit au moins en partie inspir de Bozo pour crer le comportement (mais pas les pouvoirs) de Flexo est donc plus que probable.

Mme s’ils ne sont pas faits de la mme matire, Flexo et Bozo ont galement un certain degr de ressemblance physique. Mais l, la raison est toute autre : ils ont tout simplement un anctre commun qui va nous clairer sur la gense du hros paru dans Mystic Comics #1. Flexo et Bozo descendent en effet tous les deux… de Bibendum, le Bonhomme Michelin ! (pour tre honnte l’Homme de Fer Bozo est aussi sans doute considrablement inspir d’Elektro, une attraction de foire prsente lors de l’Exposition Universelle qui se tenait aux USA la mme poque). Au demeurant la chose peut paratre improbable. Quel rapport la mascotte d’un producteur franais de pneus pourrait-elle avoir avec deux pseudo-robots lancs en 1939 et 1940 aux USA ? Mais poser la question, c’est mconnatre la popularit internationale des pneus Michelin (et du personnage de Bibendum) ds le dbut du 20me sicle. Bibendum a t cr en France en 1898 pour incarner la marque. A partir de l les affiches reprsentant ce personnage fait de pneus sont devenus trs populaires et le « Bonhomme Michelin » est devenu une icone part entire, avec tout un merchandising le reprsentant. Au point Bibendum le Bonhomme Michelind’ailleurs qu’on dit qu’ un moment l’entreprise Michelin fut oblige de lever le pied tant Bibendum devenait omniprsent et qu’en fin de compte on parlait trop de lui… et plus assez des pneus. Il y a toute une mythologique pique, largement oublie de nos jours, autour de Bibendum (les personnes intresses peuvent se reporter au site www.bibimage.com qui est une vritable mine d’or sur le sujet). Il y a une origine officielle : il serait n du crne d’un acadmicien couv par une autruche, devrait sa bedaine au fait qu’il aime bien boire ( une poque o la cohabitation alcool/voiture ne posait pas de question, on expliquait ainsi que le pneu Michelin « buvait l’obstacle »).

Bon vivant, Bibendum va aussi serrer obstinment un cigare entre ses dents pendant un bon moment de sa vie (ce qui lui donne, vue sa silhouette, une ressemblance tout fait accidentelle avec la Chose des Fantastic Four). Comme les pneus, Bibendum va donc s’exporter travers le monde et, pour ce qui nous intresse plus particulirement, aux USA o il sera connu sous le nom du « Michelin Man ». Bozo The Iron Man a beau tre compos de mtal, sa corpulence gnrale et la composition de ses bras (comme s’ils taient faits de petits pneus) laisse peu de place au doute. C’est l mme chose pour Flexo The Rubber Man ds la premire page o il apparait, son torse semblant fait de diffrents pneus rouges. On aura vite compris d’o est venue l’ide d’un « homme en caoutchouc » qui renferme un gaz… Flexo est essentiellement une chambre air. Et donc lui-mme un pneu ! Toute la question tant de savoir si Will Harr a invent Flexo en regardant une affiche Michelin ou s’il a cr son histoire de manire autonome. Auquel cas c’est le dessinateur Jack Binder qui aurait ralis que le personnage lui faisait penser au « Michelin Man » et qui aurait cultiv cette ressemblance. Au demeurant on serait quand mme tent de penser un effort concert. Dans la plupart des publicits le reprsentant, Bibendum est un tre muet qui s’exprime surtout par le geste ou la situation dans laquelle il se trouve (les affiches de publicit n’tant pas spcialement l’endroit o on va lancer des dialogues). De ce fait Bozo et Flexo ont gard le ct « peu causant » de leur prdcesseur.

Flexo dans Marvel ZombiesPendant des dcennies on n’a donc pas revu Flexo, qui a d’abord fait son retour dans la continuit moderne en 2006, dans Agents Of Atlas V.01 #3. Le scnariste (Jeff Parker) explique alors que dans les annes 50 Flexo a fait partie des noms que l’agent spcial Jimmy Woo a considrs au moment de crer son quipe (avant de se reporter sur un autre tre artificiel aussi peu causant, The Human Robot). C’est seulement en 2012 que Flexo allait avoir un rle rellement actif dans cet univers, l’intrieur de la minisrie Marvel Zombies 5. On y explique alors que depuis la seconde guerre mondiale Flexo a connu de nombreuses « mises jour », qu’il a chang d’apparence mais surtout qu’il est dsormais capable d’une autonomie d’action et qu’il peut parler (bref Flexo est devenu un robot pratiquement « ordinaire »). Au sein d’une escouade de hros de troisime ordre, la Ducky Dozen (dirige par Howard the Duck), Flexo va finalement prir, atomis alors qu’il est en mission sur une Terre parallle infeste par des zombies. Un bien triste sort pour un personnage qui aurait mrit quelque chose de plus sympathique. D’un autre ct Flexo tant un tre artificiel, il peut tre reconstruite (ou, mieux, une de ses versions prcdentes subsiste encore). Il aurait aussi une autre manire de lier Flexo la continuit Marvel. On ne sait pas ce que sont devenus les frres Williams une fois pass Mystic Comics. Et inversement on n’a jamais trop su d’ou venait la fortune de deux autres frres Williams modernes, Simon et Eric (respectivement le hros Wonder Woman et le criminel Grim Reaper). A partir de l imaginer qu’un des deux frres Williams de 1940 est le grand-pre de Wonder Man (et que de fait Flexo est sa proprit) ne demanderait pas un effort surhumain. Bien qu’il faille ensuite tenter de dfinir quel est le degr de parent entre Flexo et la Vision (robot programm d’aprs la personnalit de Simon). Et alors l, c’est la migraine assure… La Vision serait-il du coup le petit-neveu au troisime degr de Bibendum ? Pas sr du tout que Marvel fasse la lumire sur ce point un de ces jours…

[Xavier Fournier]